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Une anomalie dans la réponse cérébrale
à la perception de la voix humaine dans l’autisme

Nature Neuroscience, vol 7, n°8, p 801-802, août 2004

L'autisme est une pathologie sévère du développement de l'enfant qui se caractérise par des difficultés dans les interactions sociales. Des études comportementales ont permis d'observer également un déficit dans la perception de la voix humaine.

Afin de préciser les bases cérébrales de cette pathologie, les chercheurs de l'équipe mixte Inserm-Cea ont étudié par imagerie fonctionnelle (IRM fonctionnelle) comment le cerveau des sujets autistes adultes perçoit la voix humaine par rapport à d'autres sons. Pour cela, l'activité cérébrale de cinq adultes atteints d'autisme et de huit volontaires sains a été enregistrée alors qu'ils écoutaient des séquences de sons alternant la voix humaine (parole, cri, rire, pleur, chant) et d'autres types de sons non vocaux (animaux, cloches, instruments de musique, voitures etc…).

Les résultats obtenus révèlent chez les autistes une absence d'activation de l'aire spécifique de la perception de la voix ("aire de la voix"). Chez ces sujets, les aires cérébrales activées sont exactement les mêmes, qu’il s’agisse de voix humaines ou de sons non vocaux. Aucune activation cérébrale spécifique d’une reconnaissance de la voix humaine n’a pu être mise en évidence.
Par ailleurs, à la question « qu’avez-vous entendu pendant l’examen ? », les autistes ne rapportent que 8,5% de sons vocaux contre 51,2% pour les témoins, confirmant leur faible capacité à reconnaître des voix humaines.
De précédentes études dans le domaine visuel en IRM fonctionnelle avaient déjà révélé chez les autistes une absence d’activation de l’aire spécialisée dans le traitement des visages. Cette étude sur la voix, stimulus auditif riche en informations sur l’identité et l’état émotionnel de l’interlocuteur, met cette fois en évidence un trouble de la perception sociale dans le domaine auditif.

Ces anomalies du traitement de la voix et des visages suggèrent que les difficultés des autistes à comprendre l'état émotionnel d'autrui et à interagir avec lui pourraient être liées à un déficit de la perception des stimuli sociaux.

Ces résultats en imagerie fonctionnelle apportent de nouvelles perspectives pour comprendre les perturbations des interactions sociales dans l’autisme. Enfin, la mise en évidence de ces déficits perceptifs pourrait permettre l’élaboration de stratégies de rééducation visant à induire un traitement spécifique des informations vocales et faciales, traitement qui semble ne pas s’être développé spontanément chez l’autiste.

Ce travail a été financé par la Fondation de France et Fondation France-Télecom (mécénat autisme) * En collaboration avec le Centre de Recherche en Neuropsychologie et Cognition (CERNEC) et l'Université de Montréal Source : “Abnormal Cortical Voice Processing in Autism” Hélène Gervais1, Pascal Belin2,3, Nathalie Boddaert1,4, Marion Leboyer5, Arnaud Coez1, Ignacio Sfaello1, Catherine Barthélémy6, Francis Brunelle1,4, Yves Samson1,7 and Monica Zilbovicius1 1. ERM 0205, Inserm-CEA, DRM, DSV, Service Hospitalier Frédéric Joliot, Orsay 2. Centre de Recherche en Neuropsychologie et Cognition (CERNEC), Université de Montréal 3. Centre de Recherche de l'Institut Universitaire de Gériatrie de Montréal 4. Service de Radiologie Pédiatrique, Hôpital Necker Enfants Malades, Paris 5. Service de Psychiatrie, Hôpital Henri-Mondor, Créteil 6. Inserm - Unité 619, CHU Bretonneau, Tours 7. Service des Urgences Cérébro-Vasculaires, Groupe Hospitalier Pitié-Salpêtrière, Paris
Contact chercheur : Monica Zilbovicius ERM 205 Inserm/CEA – Orsay “Imagerie cérébrale en psychiatrie” Mail : zilbo@shfj.cea.fr
Contacts presse : Pascal Newton, CEA Mail :pascal.newton@cea.fr
Séverine Ciancia, Inserm mail : presse@tolbiac.inserm.fr
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